Près de 500 explosions trouvées dans des noyaux de galaxies

Anonim

Outre le milliard d'étoiles de la voie lactée, l'engin spatial Gaia de l'ESA observe également des objets extragalactiques. Son système d'alerte automatisé avertit les astronomes lorsque Gaia détecte un événement transitoire. Une équipe d'astronomes a découvert qu'en modifiant le système automatisé existant, Gaia peut être utilisé pour détecter des centaines de phénomènes transitoires particuliers dans les centres des galaxies. Ils ont trouvé environ 480 transitoires sur une période d'environ un an. Leur nouvelle méthode sera implémentée dans le système dès que possible, permettant aux astronomes de déterminer la nature de ces événements. Les résultats seront publiés dans le numéro de novembre des notices mensuelles de la Royal Astronomical Society.

En 2013, l'ESA a lancé son vaisseau spatial Gaia pour mesurer l'emplacement d'un milliard d'étoiles dans la voie lactée et des dizaines de millions de galaxies. Chaque position sur le ciel entre dans la vue de Gaïa une fois par mois, environ 70 fois au total pendant la mission. Cela permet à l'engin spatial de détecter les événements transitoires, tels que les trous noirs supermassifs déchirant les étoiles ou les étoiles explosant en supernova. Gaia remarquera un changement de luminosité quand il retournera dans le même coin de ciel un mois plus tard. Une équipe d'astronomes de SRON, de l'Université Radboud et de l'Université de Cambridge signalent maintenant près de 500 transitoires survenant dans les centres des galaxies sur une période d'un an.

Les astronomes Zuzanna Kostrzewa-Rutkowska, Peter Jonker (tous deux affiliés à SRON et à l'Université Radboud), Simon Hodgkin et d'autres ont cherché dans la base de données Gaia des événements transitoires autour des noyaux des galaxies entre juillet 2016 et juin 2017. Ils ont utilisé un catalogue de galaxies … du Sloan Digital Sky Survey Release 12 - et un outil mathématique sur mesure. Le nouvel outil permet aux chercheurs d'identifier des événements lumineux rares provenant de centres galactiques. Ils ont dénombré 480 événements, dont seulement cinq ont été captés par le système d’alerte.

Alerter rapidement la communauté astronomique est la clé de nombreux événements trouvés. Pour environ cent transitoires, rien d'extraordinaire n'a été observé par Gaia le mois précédent et le mois suivant la détection, ce qui indique que l'événement conduisant à l'augmentation de l'émission de lumière était court. "De tels événements ont une grande valeur car ils pourraient permettre aux astronomes d'étudier pendant une brève période des trous noirs supermassifs auparavant invisibles", explique Jonker. «En particulier, les événements de courte durée pourraient nous indiquer l'emplacement des trous noirs de masse intermédiaire jusqu'ici insaisissables déchirant les étoiles.

La principale explication de la plupart des événements est que les trous noirs supermassifs résidant dans les noyaux des galaxies deviennent soudainement beaucoup plus actifs lorsque la quantité de gaz tombant dans le trou noir augmente et illumine l'environnement proche du trou noir. Ce combustible frais peut être extrait d'une étoile qui est déchirée par l'énorme attraction gravitationnelle du trou noir.

Peter Jonker, avec Zuzanna Kostrzewa-Rutkowska et d'autres membres de son groupe, a récemment lancé une campagne dense visant à déchiffrer la nature des 480 nouveaux transitoires utilisant le télescope William Herschel basé à La Palma.

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