Les robots d'Amazon: destructeurs de job ou partenaires de danse?

Anonim

Chaque jour est le jour de la remise des diplômes à Amazon Robotics. Voici où sont fabriqués plus de 100 000 robots orange qui glissent le long des sols des différents entrepôts d’Amazon et qui leur ont enseigné leurs premiers pas.

Ici, ils pratiquent leurs premières pirouettes. Et soulever des charges lourdes en faisant tourner les étagères en tissu remplies de parpaings.

Et enfin - une fois qu'ils ont reçu le feu vert de leurs fabricants - environ 38 robots se rassemblent en une formation serrée à quatre rangs et, de façon ordonnée, se déplacent sur des palettes qui seront expédiées dans l'un des 25 entrepôts Amazon utilisant des automates. .

Les membres du personnel d'Amazon appellent cela la «cérémonie de remise des diplômes», qui a lieu plusieurs fois par jour. "C'est un moment de fierté", a déclaré une porte-parole d'Amazon lors de la première visite d'un journaliste dans le centre depuis que le géant du commerce électronique a acheté l'ancien Kiva Systems en 2012. Jusqu'à présent, .

Ces robots, ainsi que les milliers d'Amazoniens qui les construisent, les programment et les utilisent, exposent le prochain épisode d'une très vieille histoire: la relation évolutive entre les humains et leurs outils.

Des pierres tranchantes brandies par nos premiers ancêtres à Internet, chaque étape a éveillé de nouvelles possibilités et de nouvelles peurs.

Maintenant, c'est au tour de la robotique, une discipline qui, après des décennies d'expérimentation et de grands progrès récents en intelligence artificielle, a finalement atteint une maturité qui permet un déploiement en masse.

"Nous sommes à un point d'inflexion - la capacité des robots à être utiles à moindre coût", a déclaré Beth Marcus, experte en robotique et fondatrice, qui a récemment rejoint Amazon Robotics en tant que technologue principale.

Cette dernière vague d’automatisation a suscité l’anxiété chez les chercheurs et les décideurs. Ils avertissent que cela pourrait contribuer à une fracture économique croissante, dans laquelle les travailleurs plus scolarisés ou ayant les compétences appropriées récoltent les bénéfices de l’automatisation, tandis que ceux dont la formation est insuffisante sont remplacés par des robots et sont de plus en plus exclus des emplois lucratifs. Ce n'est pas une préoccupation nouvelle: Spinning Jennies, qui a révolutionné l'industrie du tissage, a suscité une résistance similaire en Angleterre au 19ème siècle. Et dans les années 1960, le gouvernement américain a créé un groupe de travail chargé d’étudier l’impact de la technologie sur les moyens de subsistance. "Si nous le comprenons, si nous l’envisageons, si nous l’appliquons bien, l’automatisation ne sera pas un destructeur d’emploi ou une famille déplacée", a déclaré le président Lyndon Johnson à l’époque.

L’histoire a montré que, avec le temps, les pertes d’emplois dans des secteurs en rapide progression sont compensées par des gains dans d’autres activités stimulées par une économie en croissance.

Cette perspective ne permet pas d'étouffer les préoccupations contemporaines. Le co-fondateur de Microsoft, Bill Gates, a proposé de taxer les robots pour payer d'autres emplois, tels que les enseignants. Certains chercheurs semblent également perdre confiance dans le vieux manuel.

"Il n'y a jamais eu de pire moment pour être un travailleur avec des compétences et des capacités" ordinaires ", car les ordinateurs, les robots et les autres technologies numériques acquièrent ces compétences et ces capacités à un rythme extraordinaire", ont déclaré Erik Brynjolfsson, professeur au Massachusetts Institute of Technology. Andrew McAfee a écrit dans son livre de 2014, "The Second Machine Age".

Dans un rapport récent, l’Organisation de coopération et de développement économiques a déclaré que la technologie contribue à la disparition des emplois de qualification moyenne, tant dans le secteur manufacturier que dans le travail de bureau, même si elle contribue à créer des postes hautement qualifiés et peu qualifiés.

Amazon est l'enfant d'affiche moderne pour l'automatisation, et pas seulement à cause des robots d'entrepôt orange. Son logiciel d'apprentissage automatique permet à l'entreprise de prévoir le comportement des clients. De nouveaux concepts de vente au détail, tels que le dépanneur Amazon Go au centre-ville de Seattle, reposent fortement sur la technologie des capteurs afin d’éviter le recours aux caissiers.

Amazon travaille également dur pour que les drones livrent des articles chez les particuliers, ce qui pourrait remplacer de nombreux chauffeurs de livraison.

Mais l'automatisation n'a certainement pas ralenti l'appétit colossal d'Amazon pour les gens. L'augmentation de la masse salariale de la société a longtemps dépassé la croissance des revenus: au cours du trimestre terminé en juin dernier, ses effectifs ont augmenté de 42% pour atteindre 382 400 emplois, contre une croissance des ventes de 25%.

Il est difficile de dire, dans le cas d’Amazon, combien d’emplois humains potentiels sont allés aux robots, ou inversement, combien de nouveaux postes ont été créés pour gérer cette nouvelle caractéristique de la vie professionnelle.

Mais Amazon affirme que les entrepôts équipés de systèmes robotiques voient généralement «une plus grande création d’emplois avec plus d’employés à plein temps», en raison du volume accru de commandes que ces centres peuvent traiter. Amazon affirme également que l’automatisation implique la création d’emplois hautement qualifiés et attrayants pour la conception de robots, leur apprendre à faire les choses, ainsi que des emplois intermédiaires tels que réparer des robots ou se concentrer sur des tâches plus complexes. les trucs ennuyeux

Marcus dit qu'il y a beaucoup de tâches que les humains vont monopoliser pendant longtemps.

"Les humains font beaucoup de choses que nous ne comprenons même pas", a déclaré Marcus.

Les installations d'Amazon Robotics, dans la banlieue de Boston, ont été créées pour la première fois par Kiva Systems, une société fondée sur le concept de logistique d'entrepôt. Au lieu de faire marcher les travailleurs vers les produits, elle cherchait à apporter des articles aux travailleurs. La solution: des robots à roues plats appelés «unités d'entraînement» qui naviguent dans un entrepôt en lisant des autocollants sur le sol, tout en transportant des marchandises sur leur dos.

Amazon a acheté Kiva en 2012 pour 775 millions de dollars en espèces et a commencé à introduire les robots dans ses entrepôts en 2014.

Depuis lors, l’installation de robotique a cessé de vendre à d’autres clients, alors que ses robots oranges, maintenant dans leur quatrième génération, jouent un rôle important dans les opérations d’Amazon. En fait, la robotique semble être plus importante pour Amazon que pour les autres géants de la technologie qui font de grands paris sur le terrain, comme Google, disent les experts.

"Pour Amazon, sa mission est cruciale", a déclaré Pedro Domingos, expert en apprentissage automatique à l’Université de Washington.

Tye Brady, le technologue en chef d'Amazon Robotics, a noté que le géant du commerce électronique se trouvait dans un «endroit unique».

"Nous avons la capacité, grâce à notre automatisation et à notre robotique, de changer le monde réel" en déployant immédiatement les avancées les plus récentes sur l'ensemble de la présence de la société, at-il déclaré lors d'une interview.

Brady, qui a rejoint Amazon il y a deux ans après une carrière de deux décennies dans l'aérospatiale et la robotique, a déclaré que dans sa vision idéale du futur, la société pourrait ressembler un peu au film original "Star Wars". les robots coexistaient joyeusement, ces derniers aidant les humains à mener une vie plus déterminée. "Nos machines nous permettront de nous concentrer sur ce que nous voulons", a-t-il déclaré.

À quelques pas du bâtiment Amazon Robotics, un petit panneau avertit les visiteurs - en plaisantant - de ne pas nourrir les robots.

Quelque 500 employés travaillent dans l'installation, principalement des ingénieurs et des scientifiques, ainsi que des techniciens qui assemblent les robots. Le côté matériel est dirigé par Parris Wellman. En tant qu'enfant, il voulait construire des voitures et a ensuite obtenu un diplôme en génie mécanique à l'Université de Pennsylvanie. Là, étudiant sous le célèbre robotique Vijay Kumar, Wellman a découvert des robots. Après un doctorat de Harvard et quelques années dans la biotechnologie et les dispositifs médicaux, il a rejoint Amazon Robotics pour revenir sur ce qu'il appelle son "premier amour".

Ce qu'il aime de cette opportunité, c'est qu'il peut construire quelque chose et le déployer en masse assez rapidement.

Un autre aspect intéressant du travail, a-t-il déclaré, est que les robotiques reçoivent de nombreux retours des associés de l'entrepôt qui traiteront directement avec les robots. Par exemple, les associés ont aidé les concepteurs à choisir la couleur des nouvelles étagères en tissu léger que les robots transportent: le jaune, car cela permet de voir plus facilement les articles qu’ils transportent.

Et c'était un agent de maintenance dans un entrepôt qui a conçu et breveté avec l'aide d'Amazon une tige de métal que les employés utilisent pour pousser des robots inactifs dans l'usine (c'est plus facile que de ramasser les robots de 750 livres).

"L'innovation ne se limite pas à un groupe particulier de personnes", a déclaré M. Wellman.

En plus des ingénieurs en matériel, l’installation emploie des développeurs de logiciels qui animent les unités de disque dans l’empire Amazon. "Les gens ne réalisent pas qu'Amazon Robotics possède une énorme pile de logiciels", explique Jill Sestini, un développeur qui était le 30ème employé de Kiva System à son arrivée en 2006.

Cette prouesse logicielle a connu un énorme succès après l’acquisition d’Amazon en raison de la technologie propriétaire que le nouveau propriétaire a mise sur la table, at-elle déclaré.

Le travail actuel de l'indigène de la région de Boston - qui fabrique des motos en tant que passe-temps et provient d'une famille d'artisans amateurs qui fabriquent leurs propres meubles - consiste à superviser les interfaces permettant aux robots d'interagir plus facilement avec les humains.

Un de ses projets: une application sur une tablette Fire qui permet aux employés de l'entrepôt sans compétences informatiques très avancées de contrôler les unités de disque en cas de panne ou lorsqu'un élément tombe sur leur chemin. Des centaines d’entrepôts de tablettes sur les 25 entrepôts hautement automatisés d’Amazon ont désormais cette capacité.

Brady, le technologue en chef d'Amazon Robotics, affirme que les efforts des robots ont entraîné une augmentation de plus de 50% de l'efficacité du stockage dans les entrepôts Amazon qui utilisent des robots. Cela signifie qu'ils peuvent contenir plus d'éléments dans un espace plus petit. Selon M. Brady, ces entrepôts sont également des endroits où Amazon sait comment les gens et les machines peuvent travailler ensemble, comme dans une "belle symphonie".

L'un de ces centres se trouve à DuPont, Wash., Un entrepôt dédié aux articles de taille moyenne et grande, où 500 personnes travaillent aux côtés de centaines de robots. Là, les automates courent au cœur de l'entrepôt, un labyrinthe débordant d'étagères métalliques remplies de marchandises.

Ils opèrent dans un espace différent de celui des humains, qui se trouvent principalement à la périphérie de l'établissement. Mais ils travaillent ensemble dans une danse élaborée et apparemment transparente.

Les robots apportent des étagères vides des profondeurs de l’entrepôt à une personne qui les charge avec des articles individuels non emballés dans des palettes à leur arrivée au centre de distribution. Le robot rentre ensuite à l'intérieur de l'installation, remettant la tablette à sa place. Les automates peuvent soulever jusqu'à 3 000 livres.

Lorsqu'une commande arrive, un opérateur humain situé dans une autre partie de l'entrepôt appelle un article depuis un ordinateur. Un robot va alors faire rouler l'étagère contenant l'objet, que l'homme va choisir et placer sur un tapis roulant.

L'interaction avec le personnel robotique a créé de nouveaux types de rôles.

Barry Tormoehlen, ancien électricien et mécanicien de transport, fait partie de la douzaine de personnes de DuPont qui effectuent la maintenance préventive des entraînements, les "essuient" de temps en temps et les réparent si nécessaire.

Au fil du temps, Tormoehlen a appris à reconnaître les unités individuelles qui ont chacune un numéro et un historique de maintenance. La collaboration entre ces robots et les humains a créé un folklore local.

Les ouvriers ont peint certains des robots pour leur donner une personnalité: un robot avec des flammes ardentes sur ses côtés est connu sous le nom de «disque du diable». Un autre, décoré par les employés de l’entrepôt en bleu et en jaune au lieu de l’orange habituel, est surnommé «le sbire», après des personnages animés qui ont le même motif de couleur.

Lors d'une récente visite au centre de DuPont, Ashley Parks, une ancienne assistante médicale de Yelm, Washington, âgée de 29 ans, a rangé des articles de différentes formes et tailles sur une étagère au sommet du "Minion".

"Ils dansent autour de toi", a-t-elle dit à propos des automates, ajoutant qu'ils la rendaient plus efficace dans son travail.

En ce qui concerne les craintes d’un jour de perdre son emploi à une machine, elle semblait nonchalante. "Je ne pense pas qu'ils vont nous enlever nos emplois", a-t-elle déclaré. "Ils restent de leur côté, je reste de mon côté."

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