Curiosity enquête sur un mystère sous un ciel poussiéreux

Anonim

Après avoir capturé un nouvel échantillon de rock le 9 août, le robot Curiosity de la NASA a examiné ses environs sur Mars, produisant un panorama à 360 degrés de son emplacement actuel sur la crête de Vera Rubin.

Le panorama comprend des ciels plus sombres, assombries par une tempête de poussière mondiale en perte de vitesse. Il comprend également une vue rare du Mast Camera du mobile lui-même, révélant une fine couche de poussière sur le pont de Curiosity. Au premier plan, la cible de forage la plus récente du rover, baptisée "Stoer" après une ville d'Ecosse, près de laquelle d'importantes découvertes sur la vie sur Terre ont été faites dans les sédiments du lit du lac.

Le nouvel échantillon de forage a ravi l'équipe scientifique de Curiosity, car les deux dernières tentatives de forage du rover ont été contrecarrées par des roches d'une dureté inattendue. Curiosity a commencé à utiliser une nouvelle méthode de forage plus tôt cette année pour contourner un problème mécanique. Les essais ont montré qu’il était aussi efficace pour forer les roches que l’ancienne méthode, suggérant que les roches dures auraient posé un problème, quelle que soit la méthode utilisée.

Il n'y a aucun moyen pour Curiosity de déterminer exactement la dureté d'un rocher avant de le forer, alors pour cette activité de forage la plus récente, l'équipe du rover a fait une supposition éclairée. On pensait qu'un vaste rebord sur la crête comprenait des roches plus dures, capables de se tenir malgré l'érosion éolienne; un endroit sous le rebord était plus susceptible d'avoir des roches érodables plus douces. Cette stratégie semble s’être concrétisée, mais de nombreuses questions subsistent quant à la raison d’être de Vera Rubin Ridge.

Selon Ashwin Vasavada, scientifique du projet Curiosity au Jet Propulsion Laboratory de la NASA à Pasadena, en Californie, le rover n’a jamais rencontré un endroit aussi varié en couleur et en texture. JPL dirige la mission Mars Science Laboratory dont fait partie Curiosity.

"La crête n'est pas cette chose monolithique - elle a deux sections distinctes, chacune ayant une variété de couleurs", a déclaré Vasavada. "Certains sont visibles à l'œil nu et encore plus lorsque nous regardons dans le proche infrarouge, juste au-delà de ce que nos yeux peuvent voir. Certains semblent liés à la dureté des roches."

La meilleure façon de découvrir pourquoi ces roches sont si difficiles consiste à les percer en poudre pour les deux laboratoires internes du robot. Les analyser pourrait révéler ce qui fait office de "ciment" dans la crête, ce qui lui permet de résister malgré l'érosion éolienne. Selon M. Vasavada, les eaux souterraines traversant la crête dans le passé ont probablement joué un rôle dans son renforcement, faisant peut-être office de plomberie pour distribuer ce "ciment" anti-vent.

Une grande partie de la crête contient de l'hématite, un minéral qui se forme dans l'eau. Il y a un tel signal d'hématite qu'il attire l'attention des orbiteurs de la NASA comme un phare. Une certaine variation dans l'hématite pourrait-elle entraîner des roches plus dures? Y a-t-il quelque chose de spécial dans les roches rouges de la crête qui les rend si inflexibles?

Vera Rubin Ridge garde pour le moment ses secrets.

Deux autres échantillons forés sont prévus pour la crête en septembre. Après cela, Curiosity se dirigera vers sa zone d’extrémité scientifique: des zones enrichies en minéraux argileux et sulfatés plus haut que le mont. Tranchant. Cette ascension est prévue pour début octobre.

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