En quoi Novichok se distingue-t-il des poisons radioactifs - et qu'est-ce que cela signifie pour la décontamination?

Anonim

Un homme et une femme ont été trouvés inconscients dans le Wiltshire, en Angleterre, en juillet, après avoir été exposés à l'agent neurotoxique Novichok. La femme est maintenant morte alors que l'homme est dans un état critique. C'est la même substance qui a été utilisée pour empoisonner l'ancien espion russe Sergei Skripal et sa fille en mars.

La seconde incidence d'empoisonnements a ravivé la peur et la spéculation sur la substance. Selon Google, le terme de recherche "la demi-vie de Novichok" a considérablement augmenté. La demi-vie est un terme couramment utilisé pour décrire la quantité de temps nécessaire pour que la moitié des atomes de poisons radioactifs tels que le polonium se désintègrent. Le polonium est ce qui a tué l’ancien espion russe Alexander Litvinenko en 2006.

Mais comment les agents neurotoxiques diffèrent-ils des matières radioactives et qu'est-ce que cela signifie pour la façon dont nous nettoyons et traitons les victimes après ces incidents?

Les atomes dans les matières radioactives ont des noyaux instables, ce qui signifie qu'ils peuvent se séparer (se désintégrer en un état stable) en émettant des radiations nucléaires. Certains types de rayonnements ne sont nocifs que si la substance est inhalée ou ingérée, alors que d'autres types peuvent pénétrer et endommager les tissus humains même si le matériau est externe au corps.

En fin de compte, les radiations endommagent les cellules, affectant leur capacité à se diviser normalement. De fortes doses peuvent provoquer une intoxication aiguë, qui peut vous tuer très rapidement, car les organes du corps cessent de fonctionner. De plus petites doses peuvent endommager l'ADN au fil du temps, provoquant des cancers des décennies après l'exposition.

Les substances radioactives peuvent avoir une très longue demi-vie, allant de quelques milliards d'années à plusieurs milliards d'années (pour l'uranium 238). Le polonium qui a tué Litvinenko a eu une demi-vie de 138 jours. Cela signifie qu'il resterait dans l'environnement pendant plusieurs années. Bien que la moitié des atomes se soit décomposée après 138 jours, ce serait 138 pour cent de la décomposition, et ainsi de suite.

À action rapide et mortelle

Nous pouvons également appliquer le terme "demi-vie" aux agents neurotoxiques, bien que cela soit lié au taux de perte de l'environnement dû à l'action du vent, de la pluie, du soleil et des bactéries plutôt qu'au taux de dégradation atomique. Pour VX, la quantité présente diminuera d'environ 50% tous les trois jours dans l'herbe. Si les agents de Novichok subissent un taux de perte similaire dans l'environnement, il restera très peu de temps après un mois dans un échantillon exposé aux éléments. Cependant, pour ceux qui recherchent une demi-vie, il est important de préciser que les agents neurotoxiques ne sont pas des matières radioactives.

La toxicité et les propriétés chimiques réelles de Novichok restent un secret bien gardé pour des raisons de sécurité. Mais nous connaissons quelques points à ce sujet. Les agents nerveux sont des produits chimiques qui court-circuitent essentiellement des parties du système nerveux, entraînant une stimulation constante des muscles, des glandes sécrétrices et de l'activité cérébrale incontrôlée (similaire à l'épilepsie). Cela peut causer des difficultés respiratoires en paralysant les muscles qui nous aident à respirer.

Les agents nerveux sont normalement des liquides à température ambiante. Il existe trois types principaux: non persistant, à mi-volatilité et persistant. Ceci est basé sur la rapidité avec laquelle les produits chimiques liquides s'évaporent et dicte comment les gens sont exposés. Par exemple, l'agent neurotoxique Sarin est très volatil et donc non persistant, car le liquide se dispersera rapidement dans l'air sous forme de vapeur. Cela signifie que l'exposition humaine au sarin provient presque exclusivement de la respiration de la vapeur - elle ne traîne pas assez longtemps pour être absorbée par la peau.

À l’autre extrémité du spectre, l’agent neurotoxique connu sous le nom de VX est pratiquement non volatile et est donc classé comme agent persistant. Novichok semble être très similaire et ses effets seront principalement dus à l'absorption cutanée après contact avec l'agent liquide, ou à l'ingestion d'aliments ou de boissons contaminés. L'exposition cutanée à VX ne provoque pas d'empoisonnement immédiat ou rapide. En effet, les premiers signes et symptômes d'exposition peuvent prendre jusqu'à 18 heures.

Différences de traitement et de nettoyage

L’intoxication par le rayonnement peut être traitée en partie en essayant d’enlever toute matière radioactive résiduelle du corps. Une manière d'y parvenir consiste à utiliser des "agents chélateurs" qui peuvent se lier aux éléments radioactifs pour aider à les éliminer du corps. L'effet principal des rayonnements étant sur les cellules à division rapide, le système immunitaire peut subir des dommages importants. Des médicaments pour stimuler la production de globules blancs peuvent donc être utilisés pour prévenir l'infection. Des traitements de soutien pour réduire les vomissements, la diarrhée et la déshydratation sont également utilisés.

Pour les agents neurotoxiques, la chose la plus importante à faire est de retirer l'agent des surfaces de peau contaminées pour éviter toute absorption ultérieure. Le Royaume-Uni et les États-Unis ont récemment mis au point de nouvelles procédures de décontamination en se lavant à l'eau tiède.

Enlever la substance des cheveux et de la peau avec de l'eau réduira également considérablement le risque de contamination des travailleurs paramédicaux et du personnel hospitalier. Ils peuvent alors administrer en toute sécurité l'antidote «triple thérapie», composé de médicaments pouvant aider à lutter contre la paralysie musculaire et à limiter les lésions cérébrales potentielles.

Il existe de nombreuses manières de décontaminer les villes après une contamination radioactive, selon la substance utilisée et la manière dont elle a été répandue. Les techniques de nettoyage de base comprennent l'élimination des objets contaminés, le lavage des zones touchées avec de grandes quantités d'eau et la fixation du contaminant en place à l'aide de peintures spécialisées ou de revêtements en plastique pouvant être retirés pour éliminer la contamination.

De même, dans le cas de l'intoxication récente à Novichok, le gouvernement britannique a dépensé des millions de livres pour enlever de l'herbe, du sol, des pavés et d'autres articles potentiellement contaminés dans les environs de Salisbury. C'est pourquoi Novichok est très probablement un agent neurotoxique persistant, qui peut durer des jours ou des semaines dans l'environnement avant d'être dilué par altération naturelle ou neutralisé par l'action du soleil, des bactéries ou de l'eau.

La principale différence entre les deux procédures de nettoyage entre les poisons radioactifs et les agents neurotoxiques est que la radioactivité est beaucoup plus facile à détecter, souvent à une distance sûre, à l'aide d'instruments tels qu'un compteur Geiger. Cependant, il est très difficile, voire impossible, de détecter des quantités faibles mais toxiques d'agents neurotoxiques persistants à l'aide d'instruments portables. Par conséquent, la contamination devrait être confirmée en prenant un écouvillon de surface qui devrait être transporté dans un laboratoire pour analyse chimique.

Alors que la radioactivité peut durer beaucoup plus longtemps que les agents neurotoxiques, cette dernière peut être plus difficile à décontaminer, car il est si difficile de savoir exactement où elle se trouve. En fait, dans le cas le plus récent, le couple exposé à Novichok aurait eu de fortes concentrations de la substance sur ses doigts. Mais trouver exactement quel objet il a touché est un peu comme chercher une aiguille dans une botte de foin. Heureusement, une grande opération est en cours pour le trouver.

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