Décollage pour les plans d'espace audacieux de Trump pourrait devoir attendre

Anonim

La Maison Blanche a défendu une nouvelle ère de leadership américain dans l’espace, mais ses aspirations sont compliquées par des budgets serrés, des postes vacants dans les postes de haut niveau et le rôle croissant du secteur privé dans l’innovation aérospatiale.

Lors d'un discours jeudi au Centre spatial Kennedy de la NASA, le vice-président Mike Pence a ravi des centaines d'employés et de sous-traitants d'agences spatiales en promettant que "sous le président Trump, nous réaliserons plus d'espace que nous n'aurions jamais cru possible".

Pence a promis un "retour à la lune", ainsi que "des bottes américaines sur le visage de Mars" et une "présence constante sur orbite terrestre basse".

Mais au fur et à mesure que l’enthousiasme des drapeaux s’évanouissait, certains se sont demandés ce que Pence voulait dire exactement.

"Moon pourrait signifier tout ce qui est commercial, robotique, international ou autre", a déclaré Phil Larson, conseiller spatial de la Maison-Blanche auprès du président Barack Obama et ancien fonctionnaire de la firme privée SpaceX.

Larson a décrit une série d'orations récentes de Pence sur le thème de l'espace comme "pas de gâteau, juste du glaçage".

John Logsdon, ancien directeur de l’Institut de politique spatiale de l’Université George Washington, a accepté.

"Je pense que le discours de jeudi était, bien sûr, à court de substance car il n'y a pas de substance", a déclaré M. Logsdon.

Personne dans les meilleures machines à sous

Certains sont sceptiques quant à la montée en flèche de la rhétorique de la Maison-Blanche, car des postes de responsabilité cruciaux restent à combler.

Par exemple, l’agence spatiale américaine a établi un bilan douteux le 4 juillet: la plus longue période de temps pour un nouveau président élu sans nommer un nouveau chef de la NASA.

Le précédent record était un parcours de 164 jours en 1971 sous la présidence de Richard Nixon.

La NASA est actuellement dirigée par un "administrateur intérimaire", l'ingénieur Robert Lightfoot, qui a pris la relève lorsque l'ancien astronaute Charles Bolden, nommé par Obama, a démissionné.

Le chef du Bureau de la science et de la technologie et de la politique de la Maison-Blanche, autrefois un acteur clé de l'agenda de la NASA, est également vide.

Conseil spatial relancé

Il est courant que les présidents entrants examinent les plans d’espace de leur prédécesseur et émettent une correction de cours dès le début.

Bien que Trump soit en retard dans le processus, "il a maintenant créé un mécanisme pour examiner le programme actuel", a expliqué Logsdon.

Ce mécanisme est la renaissance du Conseil spatial national - annoncé le mois dernier - accompagné d’un groupe consultatif d’experts de l’industrie.

Pence, un passionné de l’espace de longue date, dirige le Conseil national de l’espace, qui en est à sa troisième édition après la dernière fermeture en 1993.

Le conseil vise à guider la politique spatiale en incluant les secrétaires d’État, de défense, de commerce, de transport et de sécurité intérieure, ainsi que des responsables du renseignement et des forces armées et le chef de la NASA.

Le conseil tiendra sa première réunion avant l’été, a déclaré M. Pence.

Suivez l'argent

Après cela, les dollars alloués à la NASA - et les projets qu’ils financent - raconteront une grande partie de l’histoire.

"De gros changements sont à prévoir l'année prochaine", a déclaré Logsdon.

Le budget proposé par Trump pour la NASA - qui n'a pas encore été élaboré par les législateurs - prévoyait des dépenses de 19, 1 milliards de dollars, soit une réduction de 0, 8% par rapport à l'année précédente.

La proposition a annulé le projet de faire glisser un petit astéroïde en orbite autour de la Lune, où les astronautes pourraient l'étudier longuement. Il a également effacé plusieurs missions en sciences de la Terre et mis à pied un bureau de l'éducation de la NASA, mais il n'a présenté aucune nouvelle vision.

Le prochain budget de la NASA sera dévoilé en février 2018.

"Tout le monde attend, tout le monde est impatient dans la communauté spatiale", a déclaré Logsdon.

Quelle est la taille d'un rôle privé?

D'un côté, les champions de l'ancienne façon de faire des affaires, la NASA a supervisé la construction de fusées et de vaisseaux spatiaux, financés par des contrats lucratifs du gouvernement américain.

Un exemple moderne est celui du géant américain de l’industrie aérospatiale Lockheed Martin, qui a payé des milliards de dollars pour construire la capsule de l’espace profond Orion de la NASA, qui pourrait un jour transporter les humains vers Mars.

De l'autre côté se trouve l'industrie spatiale privée en plein essor, avec des acteurs tels que SpaceX et Boeing construisant la prochaine génération de vaisseaux spatiaux pour transporter les astronautes en orbite terrestre basse et la station spatiale internationale.

Déjà, SpaceX et une autre société privée, Orbital ATK, ont reçu des contrats de plus d’un milliard de dollars avec la NASA pour aider à construire des cargos destinés à approvisionner l’avant-poste en orbite..

On ne sait toujours pas comment faire des affaires dans l’espace avec Trump.

Son appel pour que les États-Unis quittent l’accord sur le climat à Paris a mis en colère le PDG de SpaceX, Elon Musk, qui a quitté son rôle de conseiller pour le président après l’annonce plus tôt cette année.

Mais les analystes doutent que SpaceX - ou d’autres grands acteurs - refusent une place à la table pour forger l’avenir des vols spatiaux américains.

Eric Stallmer, président de la Fédération de l'espace commercial, un groupe industriel, a déclaré qu'il était "optimiste" à propos du nouveau Conseil national de l'espace.

"Je pense que l’industrie commerciale jouera un rôle important dans l’avancement du programme national."

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