De nouveaux mystères entourent la prochaine cible de survol de New Horizons

Anonim

Le vaisseau spatial New Horizons de la NASA ne dépasse pas sa prochaine cible scientifique avant le Nouvel An 2019, mais l'objet de la ceinture de Kuiper, connu sous le nom de 2014 MU69, révèle déjà des surprises.

Les scientifiques ont passé au crible les données recueillies en observant le passage rapide de l’objet devant une étoile - un événement astronomique connu sous le nom d’occultation - le 3 juin. Plus de 50 membres et collaborateurs de la mission ont installé des télescopes en Afrique du Sud et en Argentine. piste prévue de l'ombre étroite de MU69 que l'occultation créerait à la surface de la Terre, visant à apercevoir l'ombre de l'objet en deux secondes pendant qu'elle traversait la Terre. Les observations de cette occultation ont été rendues possibles grâce au télescope spatial Hubble de la NASA et à l’observatoire spatial de l’Agence spatiale européenne (ESA).

Combinés, les télescopes mobiles pré-positionnés ont capturé plus de 100 000 images de l'étoile d'occultation qui peuvent être utilisées pour évaluer l'environnement autour de cet objet de la ceinture de Kuiper (KBO). Bien que le MU69 lui-même ait échappé à la détection directe, les données du 3 juin ont fourni des informations précieuses et inattendues qui ont déjà aidé New Horizons.

«Ces données montrent que le MU69 pourrait ne pas être aussi sombre ou aussi sombre que certains l’attendaient», a déclaré le chef de l’équipe d’occultation, Marc Buie, membre de l’équipe scientifique New Horizons du Southwest Research Institute (BRI) à Colorado.

Les premières estimations du diamètre de MU69, basées principalement sur les données recueillies par le télescope spatial Hubble depuis la découverte du KBO en 2014, se situent entre 20 et 40 kilomètres, bien que les données des observations d'occultation au sol de cet été pourrait impliquer que c'est à ou même en dessous des plus petites tailles attendues avant l'occultation du 3 juin.

Outre la taille de MU69, les lectures donnent des détails sur d'autres aspects de l'objet de la ceinture de Kuiper.

"Ces résultats nous disent quelque chose de vraiment intéressant", a déclaré Alan Stern, chercheur principal chez SwRI et chercheur principal chez New Horizons. "Le fait que nous ayons réalisé les observations d’occultation de chaque site d’observation planifié mais n’a pas détecté que l’objet lui-même signifie que le MU69 est très réfléchissant et plus petit que certains, ou qu’il reste un petit groupe à partir du moment où les planètes de notre système solaire se sont formées. "

Le 10 juillet et le 17 juillet, des occultations supplémentaires du MU69 auront lieu. Le 10 juillet, l’observatoire stratosphérique aéroporté d’astronomie infrarouge (SOFIA) de la NASA utilisera son puissant télescope de espace autour de MU69 pour les débris susceptibles de présenter un danger pour New Horizons dans les 18 mois.

Le 17 juillet, le télescope spatial Hubble vérifiera également la présence de débris autour de la MU69, tandis que les membres de l’équipe installent une autre «ligne de clôture» de petits télescopes mobiles le long de la trajectoire prévue de l’ombre même déterminer, la taille de MU69.

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