Les ratons laveurs résolvent un ancien puzzle, mais le comprennent-ils vraiment?

Anonim

Les scientifiques utilisent une ancienne fable grecque écrite par Esope comme source d'inspiration pour tester si les oiseaux et les petits enfants comprennent les relations de cause à effet. Dans "Le Corbeau et le Pichet", un corbeau assoiffé se rend compte qu'il devrait déposer des pierres dans un pichet afin d'élever le niveau d'eau suffisamment haut pour que l'oiseau puisse le boire. Un groupe de scientifiques américains dirigé par Lauren Stanton de l’Université du Wyoming a maintenant étendu ce corpus d’études à l’étude de l’intelligence du raton laveur. Leur recherche dans le journal de Springer, Animal Cognition, est la première à utiliser le paradigme de Fables d'Esope pour évaluer si les carnivores de mammifères comprennent les principes du déplacement de l'eau.

L'équipe de recherche comprenait Sarah Benson-Amram et Emily Davis de l'Université du Wyoming, ainsi que Shylo Johnson et Amy Gilbert du Centre national de recherche sur la faune sauvage de l'USDA, où les expériences ont été réalisées. Les scientifiques ont d'abord testé si huit ratons laveurs (Procyon lotor) détenus en captivité laissaient spontanément tomber des pierres dans un tube d'eau clair de cinquante centimètres pour récupérer des morceaux de guimauve flottants. Ils ont constaté que, comme pour les études sur les oiseaux, les ratons laveurs ne déposaient pas spontanément des pierres dans le tube depuis le début.

Après des études antérieures sur les oiseaux et les enfants humains, les scientifiques ont ensuite formé les ratons laveurs à déposer des pierres dans le tube. Ils ont fait cela en équilibrant des pierres sur une jante sur le dessus du tube. Si les ratons laveurs ont accidentellement renversé les pierres, le niveau d'eau était suffisamment élevé pour que la récompense de guimauve puisse être atteinte. Les ratons laveurs pourraient alors apprendre que les pierres tombant dans le tube ont rapproché la guimauve.

Pendant l'entraînement, sept ratons laveurs ont interagi avec les pierres et quatre ratons laveurs ont récupéré la récompense de la guimauve après avoir accidentellement fait tomber les pierres dans l'eau. Deux des quatre ratons laveurs qui ont reçu la guimauve pendant l’entraînement ont appris par eux-mêmes à ramasser des pierres et à les laisser tomber dans l’eau pour obtenir une récompense. Un troisième raton laveur a surpris les scientifiques en inventant une méthode entièrement nouvelle pour résoudre le problème. Elle a trouvé un moyen de renverser le tube entier et très lourd pour obtenir la récompense de la guimauve.

Les deux ratons laveurs qui ont réussi à faire tomber des pierres dans le tube ont ensuite été présentés avec différents objets qu'ils pouvaient laisser tomber dans le tube pour résoudre le problème, tels que des grosses pierres contre de petites boules et des balles flottantes. Ces expériences ont permis aux chercheurs de déterminer si les ratons laveurs avaient réellement compris le problème. Si les ratons laveurs comprennent le déplacement de l'eau, ils doivent sélectionner les objets qui déplacent le plus d'eau, comme les grosses pierres et les balles qui coulent.

Les ratons laveurs se sont comportés différemment des oiseaux et des enfants humains lors des précédentes études sur la Fable d'Ésope, et ils n'ont pas toujours choisi l'option la plus fonctionnelle. Stanton croit toutefois que la performance des ratons laveurs ne reflète pas nécessairement leurs capacités cognitives, mais plutôt leur comportement exploratoire et la construction de leurs pattes habiles.

«Nous avons constaté que les ratons laveurs innovaient dans de nombreux aspects de cette tâche et nous avons observé des comportements d’enquête variés, propres aux ratons laveurs», explique M. Stanton, ajoutant que la manière dont l’expérience a été menée pourrait également avoir joué un rôle. Elle explique que les ratons laveurs avaient moins de possibilités d'interagir avec le puzzle que beaucoup d'oiseaux testés lors d'études précédentes. Par conséquent, les performances des ratons laveurs pourraient s’améliorer s’ils avaient plus de temps pour se familiariser avec les pierres et le tube d’eau.

Malgré le faible taux de réussite des ratons laveurs, Benson-Amram est optimiste quant à la poursuite des expériences avec les ratons laveurs. Comme l'explique Benson-Amram, «notre étude démontre que les ratons laveurs en captivité peuvent apprendre à résoudre de nouveaux problèmes et qu'ils abordent les tests classiques de la cognition animale de manières diverses et passionnantes. Nous sommes impatients de voir ce qu'ils feront ensuite.

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