Les chercheurs cherchent à attraper la maladie d'Alzheimer tôt en jetant un coup d'œil dans les yeux

Anonim

Mark Wolff voulait savoir. Pour lui, l'idée de souffrir de la maladie d'Alzheimer comme le faisait son père - sans le savoir et sans que sa famille le sache - était pire que d'apprendre, même s'il était toujours en bonne santé, le précurseur possible de la maladie a gagné une piqûre.

"Je ne suis pas inquiet par nature", a déclaré Wolff. "Je ne veux tout simplement pas me retrouver comme mon père. C'était juste un cauchemar, ce qui lui est arrivé. Il n'a pas reçu les soins médicaux dont il avait besoin et sa qualité de vie aurait pu être meilleure."

Ainsi, Wolff, un responsable de la société d’éclairage de Bristol, RI, s’est inscrit à un essai à l’hôpital Butler et a découvert, grâce à une tomographie par émission de positons (TEP) de son cerveau, des signes précoces de plaque amyloïde. La présence de plaque, un enchevêtrement de protéines pouvant éventuellement provoquer la neurodégénérescence de la maladie d'Alzheimer, constitue un facteur de risque, mais Wolff pourrait ne jamais développer la maladie. Ou s'il le fait, cela pourrait ne pas l'affecter pendant une décennie ou plus.

L'essai, mené à la fois à l'hôpital Butler et au Rhode Island, est dirigé par le Dr Stephen Salloway, professeur de neurologie à l'Université Brown et directeur du programme Mémoire et vieillissement de Butler. Il a deux objectifs. L'une consiste à vérifier si le solanezumab empêchera ou retardera la perte de mémoire et ralentira l'accumulation de plaque amyloïde chez les personnes présentant un risque accru de développer la maladie d'Alzheimer. L’autre, par le biais d’une sous-étude lancée à l’hôpital Butler, consiste à vérifier si un scanner rétinien peut suivre ces progrès, ainsi que les examens TEP beaucoup plus coûteux. Salloway travaille sur le procès plus vaste avec le Dr Brian Ott, professeur de neurologie Brown et directeur du Centre de la maladie d'Alzheimer et des troubles de la mémoire au Rhode Island Hospital.

Dans le cadre de la recherche, Wolff est retourné à Butler par une chaude après-midi d'été pour ce qui s'est déroulé comme un rendez-vous chez un ophtalmologiste. L'infirmière praticienne Brittany Dawson a dilaté les yeux de Wolff avec des gouttes. À partir de là, il a examiné le même scanner de tomographie par cohérence optique (OCT) qu'un ophtalmologiste ou un optométriste utiliserait pour rechercher la dégénérescence maculaire ou le glaucome. Pendant environ 20 minutes, alors que la Dre Jessica Alber, chercheuse postdoctorale, a fait fonctionner la machine et l'a guidé tout au long de l'expérience, Wolff a posé ses rétines sur de nombreux gros plans qui seront inspectés indépendamment pour détecter la présence de plaques amyloïdes.

Inspirés en grande partie par des recherches menées par un collègue, le Dr Peter Snyder, professeur de neurologie et d'ophtalmologie chez Brown et premier vice-président et directeur de la recherche chez Lifespan, Salloway et Ott estiment que la rétine peut refléter de manière fiable risque de maladie dans le cerveau. Si tel était le cas, cela pourrait considérablement augmenter le nombre de personnes dans le monde qui reçoivent une évaluation précoce des risques et pourrait économiser énormément d'argent par rapport aux 5 000 scanners de TEP, selon Snyder.

Selon M. Snyder, la meilleure chance de traiter la maladie d’Alzheimer sera d’identifier et de traiter la maladie bien avant que les symptômes ne se manifestent, car les dommages pourraient alors être trop importants. En même temps, le besoin est si répandu qu’il doit être réalisé à moindre coût et avec un équipement non invasif aussi courant qu’un scanner oculaire OCT. La TEP est à la fois trop coûteuse et trop peu disponible pour être l'outil de dépistage de première ligne.

"Nous devons identifier des marqueurs accessibles aux cliniciens du point de service", a déclaré Snyder. "Le nombre de personnes atteintes de la maladie d'Alzheimer va tripler au cours des 50 prochaines années. Nous devons changer l'impact de cette maladie. Si nous ne comprenons pas cela, le fardeau pour la société sera dévastateur."

Snyder s'attend à ce que les médecins combinent plusieurs biomarqueurs pour produire une estimation du risque potentiel d'Alzheimer des patients: les antécédents familiaux, la génétique et les tests cognitifs et de mémoire se combineront probablement avec de multiples indicateurs rétiniens. Les personnes présentant un risque émergent particulièrement élevé pourraient alors passer aux examens par TEP et aux traitements à un stade précoce - peut-être au solanezumab -, comme cela a été prouvé.

Le cerveau dans les yeux

La rétine est une partie du système nerveux central que les médecins peuvent voir en n'ouvrant rien de plus qu'une paupière.

"Potentiellement, l'œil pourrait être la fenêtre du cerveau dans la lutte contre la maladie d'Alzheimer", a déclaré Salloway, qui, avec Ott et Snyder, est affilié à l'Institut Brown pour la science du cerveau.

La rétine a la même biochimie et la même organisation et les mêmes types de cellules que le cerveau, a déclaré Snyder. Il est donc logique qu'elle soit également sensible aux plaques amyloïdes. Il n'est pas surprenant que la rétine se forme à partir du même tissu que le cerveau au cours des premières semaines du développement de l'embryon.

Ces dernières années, les scientifiques ont remarqué que les plaques amyloïdes se sont accumulées dans la rétine. En 2016, dans la revue Alzheimer's and Dementia, Snyder et ses co-auteurs ont publié une étude portant sur 63 adultes normaux avec au moins un parent atteint d'Alzheimer (comme Wolff) comparant les résultats des examens TEP et TEP chez les mêmes patients. L'équipe de Snyder a découvert une relation significative entre les taux d'amyloïde dans le cortex cérébral, mesurés par TEP, et la surface totale de ce qui semble être des plaques amyloïdes visibles dans la rétine.

"Nos résultats soutiennent l'hypothèse que les biomarqueurs rétiniens pourraient être un outil de dépistage utile pour distinguer les individus à risque de développer la maladie d'Alzheimer et pourraient aider à identifier les candidats idéaux pour des essais de prévention secondaire", écrivent-ils.

Cette hypothèse est maintenant testée plus avant dans la sous-étude de Salloway.

Dans d'autres travaux récents, le groupe de recherche de Snyder dirigé par Alber a montré que les scanners rétiniens peuvent également indiquer d'autres précurseurs potentiels de troubles neurodégénératifs étroitement apparentés, tels que l'angiopathie amyloïde cérébrale.

Le groupe étudie également comment l'OCT peut visualiser les changements dans le système vasculaire de la rétine, car l'amyloïde peut attaquer et altérer les vaisseaux sanguins ainsi que les neurones. Enfin, les chercheurs mesurent les associations entre la présence de plaque amyloïde et l'épaisseur des couches individuelles de la rétine. Dans une présentation récente à Londres d'une petite étude, l'équipe a signalé que la couche de fibres nerveuses de la rétine s'amincit à mesure que la plaque amyloïde dans le cerveau augmente.

Pousser la technologie plus loin

Selon Snyder, aussi sensible que l’OCT classique l’ait prouvé, il pourrait s’améliorer grâce au travail de Jonghwan Lee, professeur adjoint d’ingénierie chez Brown.

Dans son travail pour améliorer l'imagerie neuronale, Lee a développé des algorithmes sophistiqués qui amplifient le signal de l'OCT et réduisent le bruit. Ces améliorations lui ont permis de produire des images incroyablement haute résolution du flux sanguin - globules rouges par globules rouges - même dans les plus petits capillaires des tissus neuraux. Cela signifie qu'il pourrait observer très précisément certains des petits changements précoces de la vascularisation qui intéressent Snyder.

Les deux ont commencé à collaborer. Travaillant sur un modèle de souris de la maladie d'Alzheimer et avec des contrôles sains, Lee espère dépister les premiers changements vasculaires, neuraux et comportementaux associés à la maladie à l'âge de la souris.

"Notre première hypothèse est que les altérations de la vascularisation et du flux sanguin apparaîtront peut-être d'abord dans le cerveau, alors nous imagerieons le cerveau des animaux tous les mois", a déclaré Lee. "Et en même temps, nous testons la fonction cognitive de l'animal et son déclin, et nous examinons le flux sanguin et le système vasculaire de la rétine."

"Nous allons donc nous faire une idée plus précise de ce qu’il est en premier, de ce qu’il est en avance et de son importance et de son importance", a déclaré Lee.

L'objectif serait de compiler un algorithme prédictif de la progression de la maladie chez la souris dès son stade le plus précoce en utilisant une combinaison similaire de biomarqueurs - physiologie, cognition et génétique - que les personnes soupçonnées de Snyder devront compiler.

L’étude en est à ses débuts, a déclaré Lee: "Personne ne connaît la réponse exacte pour le moment."

«Mieux vaut savoir»

Dans la salle d'examen de Butler, Betty Wolff, l'épouse de Mark depuis 45 ans, a déclaré qu'il lui était difficile au début d'entendre les résultats de la TEP, mais elle a convenu qu'il était préférable de savoir. Si les perfusions qu'il commencera plus tard dans l'été contiennent du solanuzemab plutôt que le placebo et si le médicament agit, son inscription à l'essai pourrait aider à arrêter ou à ralentir la maladie avant même qu'elle ne commence. Et au moins si Wolff devient symptomatique avec la maladie d'Alzheimer, la famille aura eu un avertissement suffisant et sera en mesure de gérer la situation le plus tôt possible.

Aucune de ces possibilités n’était disponible pour le père de Wolff, c’est pourquoi il est si désireux de se porter volontaire pour faire avancer cette recherche. Il n’est pas étranger au bénévolat, ayant été donneur de sang et grand frère pendant des décennies. Le bénévolat pour la recherche est un moyen d'aider la société à prendre le dessus sur la maladie d'Alzheimer, a-t-il déclaré, ainsi que sur les énormes souffrances et les coûts que cela entraîne.

"Nous vivons plus longtemps et nous comprenons ce qui fait que notre corps vit plus longtemps", a déclaré Wolff, qui aura 70 ans en septembre. "Si ce n’est pas quelque chose qu’ils ne conquièrent pas, les gens n’auront pas une qualité de vie à la fin."

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