Une étude révèle que les grands animaux doivent apprendre à migrer et à transmettre des connaissances à travers les générations

Anonim

Une équipe de scientifiques de l’Université du Wyoming a fourni la première preuve empirique que les ongulés (mammifères abîmés) doivent apprendre où et quand migrer et qu’ils maintiennent leurs migrations saisonnières en transmettant les connaissances culturelles de génération en génération.

Les résultats ont été rapportés aujourd'hui dans Science .

Les biologistes soupçonnent depuis longtemps que, contrairement à de nombreuses migrations d'oiseaux, de poissons et d'insectes entraînées par la génétique, les ongulés apprennent à migrer de leur mère ou d'autres animaux du troupeau. Des recherches antérieures avaient laissé entendre que la migration était socialement apprise dans les ongulés, mais un test clair avait échappé aux chercheurs jusqu'à présent.

Les auteurs de l'étude ont utilisé une grande expérience qui a eu lieu dans l'Ouest américain au cours des 60 dernières années. Une fois que la chasse et la maladie ont provoqué la perte de mouflons d'Amérique dans la majeure partie de leur aire de répartition, un groupe de gestionnaires de la faune, de chasseurs et de défenseurs de l'environnement dévoués ont été les premiers à lancer des programmes de réinstallation. Les mouflons des quelques populations qui ont persisté ont continué à migrer; certains de ces animaux ont été capturés et relâchés dans des paysages où des mouflons d'Amérique étaient déjà présents. L'effort de conservation a réussi à établir de nombreux nouveaux troupeaux "transférés".

"Le modèle était frappant", explique l'auteur principal, Brett Jesmer, étudiant au doctorat à l'UW. "Des données GPS détaillées ont révélé que moins de 9% des animaux transférés migraient, mais que 65 à 100% des animaux migraient dans des troupeaux qui n'avaient jamais été perdus."

Les animaux transférés n'ont pas migré parce qu'ils ne connaissaient pas leur nouvel habitat, soutenant l'idée que la migration nécessite des périodes prolongées pour que les animaux explorent, apprennent l'emplacement des aliments nutritifs et transmettent cette information aux autres membres du troupeau, y compris leur progéniture. Lorsque la migration et d'autres comportements acquis par la société sont transmis de génération en génération, ces comportements sont considérés comme faisant partie de la culture de l'animal, tout comme les connaissances culturelles partagées au sein des sociétés humaines.

Les chercheurs étaient également intéressés par le temps nécessaire pour que les animaux apprennent à migrer. Ces dernières années, les écologistes ont appris que les ongulés migraient pour «surfer sur les vagues vertes» des aliments nutritifs, coordonnant leurs mouvements pour brouter les plantes qui poussent sur les pentes des montagnes. Tout comme les surfeurs coordonnent leurs mouvements pour chevaucher les vagues de l'océan, la migration printanière permet aux ongulés de «capter la vague» de jeunes plantes nutritives qui poussent de plus en plus haut au printemps. Cela leur donne plus de temps pour se nourrir des aliments de la plus haute qualité, les aidant à survivre et à se reproduire. Pour certains ongulés, le surf des vagues vertes est très coordonné sur de vastes paysages, durant des semaines ou des mois.

Jesmer et ses collègues ont voulu quantifier combien de temps il faudrait aux animaux pour apprendre à surfer sur les vagues vertes de plantes fourragères dans leurs nouveaux habitats, une première étape nécessaire à la migration. Pour répondre à cette question, ils ont utilisé les données de suivi des colliers GPS de 267 mouflons d'Amérique et de 189 orignaux. Certains des animaux venaient juste d'être libérés dans des paysages inconnus, tandis que d'autres occupaient leur territoire depuis des décennies, voire des siècles. Les chercheurs ont découvert que les troupeaux établis de longue date, ayant acquis des informations au fil des générations, étaient plus à même de trouver des aliments nutritifs que les animaux transférés dans des paysages inconnus.

Le plus important peut-être est que les troupeaux transférés ont appris à mieux surfer sur les vagues vertes au cours de plusieurs décennies et que ceux qui surfaient le mieux étaient plus susceptibles de migrer. Il a fallu près de 40 ans pour que les troupeaux de mouflons d'Amérique réintroduits deviennent des migrateurs à 80%. Les orignaux ne sont généralement pas devenus migratoires avant environ 90 ans, vivant dans un nouveau paysage.

"Ces résultats indiquent que les ongulés accumulent la connaissance de leurs paysages au fil du temps, et la transmission culturelle de ces connaissances est nécessaire pour que les migrations se produisent et persistent", explique Jesmer.

L'étude est unique en ce qu'elle indique que la qualité de l'habitat est mieux imaginée comme le paysage physique que les animaux occupent, en combinaison avec les connaissances qu'ils ont accumulées sur la façon d'utiliser ce paysage. Ce résultat a des implications importantes pour la conservation des couloirs de migration, explique Matthew Kauffman, l’un des doctorants de Jesmer et chercheur sur la faune au sein de l’Unité de recherche coopérative sur la pêche et la faune du Wyoming du US Geological Survey à UW.

"Lorsque les couloirs de migration sont perdus, nous perdons également toutes les connaissances des animaux sur la façon de faire ces voyages, ce qui prendra probablement plusieurs décennies, voire un siècle, pour se réapprendre", déclare Kauffman. "Cette étude indique clairement que la meilleure façon de conserver les corridors de migration est de protéger les paysages dont dépendent ces corridors, ce qui permettra également de préserver les connaissances culturelles qui permettent de maintenir des troupeaux en abondance."

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