Une équipe de chercheurs défie la prédiction astronomique audacieuse

Anonim

Larry Molnar, professeur d'astronomie au Calvin College, a fait une annonce audacieuse en 2017: lui et son équipe avaient identifié une étoile binaire dans la constellation du Cygne, le cygne, qui était un candidat fort à fusionner et à exploser dans un avenir proche. Connue par son numéro de mission Kepler, KIC 9832227, la paire d'étoiles est à environ 1800 années-lumière de la Terre et a une orbite si proche que cela ne prend que 11 heures pour se déplacer une fois. Cette prédiction unique en son genre a attiré l'attention d'un public international, suscitant un engouement au sein de la communauté scientifique et du grand public.

Creuser plus profond

L'intérêt a poussé les pairs de Molnar à approfondir la découverte, en faisant essentiellement ce que Molnar dit être une "bonne science" - en testant scrupuleusement sa prédiction.

Dix-huit mois plus tard, une équipe de chercheurs dirigée par Quentin Socia, un étudiant diplômé de l’Université de San Diego, a publié un article dans The Astrophysical Journal Letters qui réévalue la fusion prévue de Molnar. Et Molnar est d'accord avec cette évaluation.

"Une bonne science fait des prédictions testables", a déclaré Molnar. "Il y a eu quelques autres journaux qui ont essayé de se moquer de notre projet, et nous avons pu revenir en arrière - des critiques qui ne volent tout simplement pas. Mais celui-ci vole, et je pense qu'ils ont un bon argument. Cela illustre comment la science peut se corriger d'elle-même. "

La prédiction de Molnar était ancrée dans les données. L'orbite binaire est orientée de telle sorte que les étoiles se succèdent à tour de rôle du point de vue de la Terre. La prédiction a utilisé les temps de mesure de la lumière minimale (éclipse moyenne) de toutes les sources disponibles. De 2013 à 2016, l'Observatoire Calvin a été utilisé pour réaliser une série de mesures. Des mesures d'archives provenant d'autres observatoires ont été trouvées de chaque année de 2007 à 2013. Cette mesure a été complétée par une mesure très précoce réalisée en 1999 dans le cadre de l'enquête sur la variabilité du ciel nordique (NSVS). En outre, depuis que la prédiction a été rendue publique, plus d’un an de nouvelles données de l’Observatoire Calvin ont été prises pour suivre la trajectoire prévue.

Couches de découverte

Socia et son équipe ont exploré l'écart d'observation entre 1999 et 2007 en analysant des données d'archives inédites prises en 2003 pour le projet Ames Vulcan de la NASA. Ils ont été surpris de voir les éclipses se produire une demi-heure plus tard que prévu par l’hypothèse de la fusion. Cela les a amenés à réévaluer les estimations de Molnar sur le calendrier des éclipses. Ils ont confirmé les nombreuses valeurs de 2007. Mais ils ont trouvé que la valeur NSVS 1999 était une heure plus tard.

La valeur NSVS divergente a été attribuée à une erreur typographique dans l’article publié pour décrire les données de 1999. Le journal a présenté de manière inexacte l’heure de l’éclipse d’environ 12 heures. Cela, à son tour, a mis le calcul de Molnar par une orbite (11 heures) plus une heure. Enfin, l’état révisé de ce qui s’est produit de 1999 à 2003 modifie les prévisions pour l’avenir. Ainsi, l'accord entre l'année passée de mesures et les prévisions publiées par Molnar doit maintenant être considéré comme une coïncidence plutôt qu'une confirmation.

Quête déterminée pour la vérité et la connaissance

"C'est sans doute la partie la plus importante du processus scientifique. La connaissance progresse le plus lorsque des prévisions audacieuses sont faites, et les gens remettent en question et testent ces prédictions", a déclaré Socia. "Souvent, les découvertes les plus passionnantes se produisent lorsque nos attentes ne sont pas satisfaites. C'est un bon exemple de la façon dont les scientifiques de différentes parties du monde peuvent travailler ensemble pour mieux comprendre le fonctionnement de notre univers et apporter de nouvelles pièces au puzzle."

"Bien que cela soit décevant du point de vue de l’anticipation du public, c’est une étape scientifique importante qui était nécessaire pour que nous puissions développer les outils et les techniques pour examiner ces choses de manière plus générale. », a déclaré Matt Walhout, président du département de physique et d’astronomie de Calvin. "Et c'est quelque chose qui n'était pas fait par d'autres, mais nous poursuivons toujours. Nous ne faisons pas nos valises et nous ne rentrons pas chez nous. Larry a apporté une contribution importante aux découvertes sur la recherche de ces choses. Il y a d'autres exemples de ce genre de dynamique dans l’histoire de la science également, où la première recherche n’a pas lieu et où finalement une personne fait une découverte. "

"Les auteurs du manuscrit ne remettent pas en cause notre prémisse fondamentale, qui est de dire" c'est quelque chose que vous devriez rechercher, c'est quelque chose que l'on peut trouver ", a déclaré Molnar. "C'est en fait parce qu'ils sont d'accord avec cette prémisse fondamentale selon laquelle ils ont creusé plus profondément. Et la recherche d'une fusion stellaire imminente se poursuit."

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